En qué consiste la memoria RAM

Memoria RAMHoy en día no importa cuánta memoria tenga su ordenador, nunca parece tener lo suficiente. Hace poco tiempo, era insólito que una ordenador personal o PC tuviera más de 64 ó 128 megabytes de memoria. Hoy en día, el uso de más de una aplicación a la vez requiere más megabytes. Todos la necesitamos, todos la queremos tener, y existen tantas diferentes.

La memoria es un componente esencial en cualquier computadora. La memoria principal (o de sistema) no es la única memoria existente en su computadora, y no es el único tipo de memoria tampoco. Virtualmente cada componente dentro de ella tiene algún tipo de memoria propia, como las tarjetas de video, el procesador, el disco duro y hasta el módem tiene memoria. Sin embargo, la memoria del sistema es lo que generalmente llega primero a la mente cuando se habla de memoria. Existen varios diferentes tipos y estilos de memoria que han sido utilizados desde que se inventaron las computadoras; incluso hoy día tenemos diferentes tipos de memoria compitiendo por el mercado.

La memoria cae más o menos en una de dos categorías: dinámica y estática. Cada tipo tiene su propósito. Empecemos viendo a las dos formas básicas de celdas de memoria, y de la información que estas guardan.

Bits y Bytes

Antes de empezar, definamos algunos conceptos que utilizaremos con frecuencia en este artículo. Un byte es la unidad más básica que se utiliza en la informática, y esta es formada al agruparse 8 bits. Los bits generalmente no se utilizan, salvo para calcular la eficiencia de redes, pero aun así estos son convertidos a valores de bytes para facilidad de comprensión. Cuando hablamos de memoria es importante el entender y el saber como convertir de bits a bytes; esto se logra al dividir el valor de los bits entre ocho, y eso te dará el valor en bytes.

¿En qué consiste la memoria RAM?

Los que trabajan en la informática comúnmente emplean el término “memoria” para aludir a la Random Access Memory (memoria de acceso directo) o RAM. Un ordenador utiliza la memoria de acceso directo para guardar las instrucciones y los datos temporales que se necesitan para ejecutar las tareas. De esta manera, la Central Processing Unit (unidad central de proceso) o CPU puede acceder rápidamente a las instrucciones y a los datos guardados en la memoria.

Un buen ejemplo de esto es lo que sucede cuando la CPU carga en la memoria un programa de aplicación, tal como un procesador de textos o un programa de autoedición, permitiendo así que el programa de aplicación funcione con la mayor velocidad posible. En términos prácticos, esto significa que se puede hacer más trabajo en menos tiempo.

La memoria de las computadoras es vendida de acuerdo a su densidad en Megabyte (MB) o Gigabytes (GB), pero es medida de acuerdo a su densidad en bits. La memoria basada en semiconductores guarda información en celdas de bits, las cuales están organizadas de acuerdo a su padrón, y cada celda de bit es asignado una dirección única para que la computadora pueda mantener registro de que información va hacia donde. Existen dos tipos básicos de celdas de memoria: “RAM estático” y “RAM dinámico”.

RAM Estático

RAM estático, o SRAM, utiliza el equivalente electrónico de un switch de luz para guardar información. Cuando uno prende un switch de luz, este permanece encendido, y existe un flujo de electricidad o hasta que uno lo apague, o de que uno corte la electricidad al circuito. Memoria SRAM funciona exactamente de esta misma manera, ya que cuando se establece el estado del switch, la celda mantiene la información hasta que el switch sea reiniciado por una señal especial, o hasta que se le quite la corriente al equipo.

La memoria SRAM tiene la ventaja de ser bastante rápida, haciendo que esta sea la memoria de preferencia para ser aplicada como cache. La desventaja de esta es que es muy cara, y no puede ser empaquetada tan densamente como el DRAM. ¡Compara los 512K de memoria cache (son 2 chips de memoria SRAM) en un procesador Pentium II con un chip de memoria DRAM, que anda regularmente por los 8MB!

RAM Dinámico (DRAM)

También conocido como DRAM, este tipo de RAM utiliza un capacitor para guardar información. Al estar cargado, el capacitor comienza a perder su energía a través de una curva exponencial (o sea que el ritmo de perdida no es linear); por lo tanto DRAM requiere de unos circuitos de soporte especiales, cuya función es mantener los capacitores cargados para que estos retengan su data. La frecuencia con la que es recargada la memoria se le llama “refresh rate”; esto tiene que ocurrir con mucha frecuencia, ya que si la carga del capacitor baja demasiado, la información que esta contiene puede ser perdida. Cuando la memoria esta siendo recargada, esta no puede ser accesada para extraer información; a esto se le llama latencia que es el tiempo que pasa entre accesos posibles a la memoria.

Comparado con el SRAM, el DRAM puede ser empaquetado con mayor densidad, lo que indica que un chip de DRAM puede ser diseñado para guardar mas data que un chip de SRAM; sin embargo, como el DRAM debe estar constantemente recargado, esto hace que el leer y escribir información en la memoria sea más lento. Esta memoria es adecuada para aplicaciones donde se requiera una gran cantidad de espacio, como la memoria principal del sistema.